Jde o vůbec první úspěšně dokončený let amerických kosmonautů v plavidle vyrobeném komerční společností. Úspěch mise podle agentury AP otevírá společnosti SpaceX dveře k dalším letům a potenciálně také k zahájení komerčních letů do vesmírů s turisty z řad laické veřejnosti.

Testovací piloti Doug Hurley a Bob Behnken dorazili na Zemi necelý den poté, co se loď Crew Dragon odpojila od ISS a dva měsíce po startu z Floridy. Kabina s posádkou na padáku přistála v Mexickém zálivu nedaleko Penascoly. „Vítejte zpátky na Zemi a děkujeme, že jste letěli se společností SpaceX,“ zněla první věta,  kterou po přistání slyšeli z řídícího centra.

Ochrana před koronavirem

Plavidlo postupně zpomalilo z oběžné rychlosti 28 tisíc kilometrů za hodinu až na 560 kilometrů za hodinu, po průletu atmosférou pak na dopadovou rychlost 24 kilometrů za hodinu. Během cesty zaznamenaly senzory teplotu až 1900 stupňů Celsia. 

Na místo přistání vyslala společnost SpaceX loď s více než čtyřicetičlennou posádkou včetně lékařů a zdravotních sester. Velké plavidlo doprovázely ještě dva malé rychlé čluny. Aby byl zajištěn bezpečný návrat astronautů v době pandemie, strávila posádka lodí dva týdny v karanténě a byla testována na koronavirus.

Společnost SpaceX původně předpokládala, že potrvá zhruba půl hodiny než se loď dostane k přistávacímu modulu a stejnou dobu mělo trvat jeho vyzvednutí na palubu. „Astronauti byli proto vybaveni dostatečnou zásobou sáčků pro případ mořské nemoci,“ píše agentura AP. 

Jeřáb námořní vyprošťovací lodi GO Navigator zhruba po 40 minutách od přistání vyzvedl vesmírné plavidlo i s posádkou na palubu a astronauti po několika desítkách minut návratovou kabinu opustili. Nejdříve byl z kapsle vynesen velitel Hurley, poté Behnken. Oba byli přepraveni vrtulníkem na pevninu, kde je čekala lékařská prohlídka. Následně dvojice letecky zamířila do Johnsonova vesmírného střediska v texaském Houstonu.

Kosmická loď Crew Dragon má příští rok na jaře absolvovat další vesmírnou misi. Na palubě by měli být čtyři astronauti, včetně Behnkenovy manželky Megan McArthurové. Nejbližší pilotovaný let chystá společnost SpaceX na konec září.

Zápis do historie

Astronauti přistáli na mořské hladině vůbec poprvé po 45 letech. Naposledy se tak stalo 24. července 1975, kdy se na zemi vrátila poslední posádka společné americko-sovětské mise Apollo-Sojuz.

Společnost SpaceX se díky letu Crew Dragonu zapsala do historie jako první komerční firma, která z Kennedyho vesmírného střediska NASA na Floridě vynesla do vesmíru americké astronauty. Znamená to konec závislosti Američanů na ruských raketách a lodích Sojuz. Na závěr mise v řídícím středisku dohlížel osobně zakladatel SpaceX a miliardář Elon Musk.

„Začíná nová éra letů do vesmíru, kde NASA bude v pozici zákazníka,“ komentoval dnešní úspěch administrátor NASA Jim Bridenstine.